Les anciens «arbres de la vie» de l’Afrique meurent soudainement et les scientifiques ne savent pas pourquoi

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Pendant des siècles – des millénaires même – ils ont dominé la savane comme des géants d’un autre monde, mais ces arbres presque immortelles commencent à disparaître.

Le baobab africain, le plus grand et le plus long arbre parmi tous les angiospermes (fleurs), est au milieu d’une crise mortelle, avec de nouvelles recherches montrant que plusieurs de ces arbres anciens sont récemment morts ou sont en train de s’effondrer.

« Il est certainement choquant et dramatique de vivre au cours de notre vie la disparition de tant d’arbres millénaires », explique le chimiste Adrian Patrut de l’Université Babeş-Bolyai de Roumanie au journal The Guardian.

Pour étudier comment les baobabs – alias «arbre de vie», grâce à leur capacité à retenir l’eau – peuvent atteindre des tailles aussi impressionnantes, Patrut et son équipe ont commencé à les étudier en 2005, analysant plus de 60 spécimens les plus grands et potentiellement les plus anciens en Afrique .

En examinant les architectures complexes de ces arbres, l’équipe a découvert que ces structures ligneuses étaient rapidement condamnées: huit des treize baobabs les plus anciens – et cinq des six plus grands – sont morts depuis 2005, ou ont commencé leur effondrement interne.
« Statistiquement, il est pratiquement impossible qu’un aussi grand nombre de grands baobabs [puissent] mourir dans un délai aussi court pour des raisons naturelles », a déclaré Patrut à National Geographic.
Les chercheurs ne savent pas avec certitude, mais ils décrivent la série de morts célèbres – la fin des arbres si grands qu’ils avaient chacun leurs propres noms – est un événement d’une «ampleur sans précédent» qui pointe probablement vers le changement climatique.

« Nous soupçonnons que la disparition des baobabs monumentaux pourrait être associée, au moins en partie, à des modifications significatives des conditions climatiques qui affectent particulièrement l’Afrique « , écrit l’équipe.
Bien que la science de la biologie du baobab ne soit pas encore établie – avec au moins un écologiste appelant l’hypothèse multi-souches de Patrut, personne ne conteste qu’il est déchirant de voir ces vieilles vies passer dans la mémoire comme ça.

« Il est très surprenant de visiter des baobabs monumentaux, âgés de plus de 1 000 à 2 000 ans, qui semblent être en bonne santé, et de les retrouver après plusieurs années tombées au sol et mortes », a déclaré Patrut à National Geographic.

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